El Telescopio Webb captura el primer vistazo a la descomposición de la atmósfera de un exoplaneta

El Telescopio Espacial James Webb ha capturado un retrato molecular y químico detallado del cielo del planeta distante, ocupando el primer lugar en la comunidad científica de exoplanetas.

WASP-39b, también conocido como Bocaprins, se puede encontrar orbitando una estrella a unos 700 años luz de distancia. Es un exoplaneta, un planeta fuera de nuestro sistema solar, tan masivo como Saturno pero mucho más cerca de su estrella madre, lo que le da una temperatura estimada de 1600 grados Fahrenheit (871 grados Celsius), según la NASA. Este «Saturno caliente» fue uno de los primeros exoplanetas que exploró el telescopio Webb cuando comenzó su trabajo científico habitual.

Las nuevas lecturas proporcionan un análisis completo de la atmósfera de Bokaprince, incluidos átomos, moléculas, formaciones de nubes (que parecen estar divididas en lugar de una sola hoja uniforme como esperaban los científicos), e incluso signos de fotoquímica causados ​​por su estrella anfitriona.

«Observamos el exoplaneta con múltiples instrumentos que juntos brindan una amplia gama de infrarrojos y muchas huellas químicas que no estaban disponibles antes (de esta misión)», dijo Natalie Bataglia, astrónoma de la Universidad de California, Santa Cruz, quien contribuyó y ayudó a coordinar nueva investigación en un lanzamiento de la NASA. «Datos como este cambian las reglas del juego».

GRAN IMAGEN ATMOSFÉRICA

Los nuevos datos han proporcionado la primera indicación en la atmósfera de un exoplaneta de dióxido de azufre, una molécula producida a partir de reacciones químicas provocadas por la estrella anfitriona del planeta y su luz de alta energía. En la Tierra, la capa protectora de ozono de la atmósfera se crea de manera similar a partir del calor y la luz solar a través de una reacción fotoquímica.

La proximidad de Bokaprince a su estrella madre lo convierte en un tema ideal para estudiar tales relaciones entre estrellas y planetas. El planeta está ocho veces más cerca de su estrella anfitriona que Mercurio de nuestro Sol.

«Esta es la primera vez que vemos evidencia concreta de fotoquímica, reacciones químicas iniciadas por la luz estelar energética, en exoplanetas», dijo Shang-Ming Tsai, investigador de la Universidad de Oxford en el Reino Unido, en un comunicado de prensa de la NASA. «Veo esto como una perspectiva realmente prometedora para avanzar en nuestra comprensión de las atmósferas de los exoplanetas».

Otros compuestos encontrados en la atmósfera de Bokaprince incluyen sodio, potasio y vapor de agua, lo que confirma las observaciones anteriores realizadas por otros telescopios espaciales y terrestres, incluido el Telescopio Espacial Hubble.

Tener una lista tan completa de ingredientes químicos en la atmósfera de un exoplaneta proporciona una idea de cómo se formó este planeta, y posiblemente otros. El inventario químico diverso de Bokaprins sugiere que varios cuerpos más pequeños llamados planetesimales se fusionaron para crear finalmente un planeta gigante comparable en tamaño al segundo planeta más grande de nuestro sistema solar.

«Este es solo el primero de muchos exoplanetas que JWST estudiará en detalle… Ya estamos obteniendo resultados muy interesantes», dijo a CNN Néstor Espinoza, astrónomo del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial. «Este es solo el comienzo.»

Los datos obtenidos sugieren que los instrumentos Webb pueden realizar investigaciones sobre exoplanetas. Al encontrar un descriptor detallado de la atmósfera de un exoplaneta, el telescopio superó todas las expectativas de los científicos y promete una nueva fase de exploración de una amplia gama de exoplanetas en la galaxia, según la NASA.

«Podremos ver el panorama general de las atmósferas de los exoplanetas», dijo Laura Flagg, investigadora de la Universidad de Cornell y miembro del equipo internacional que analizó los datos de Webb. “Es increíblemente emocionante saber que todo será reescrito. Este es uno de los mejores aspectos de ser científico”.

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